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Coronavirus

La variante ómicron representa ya el 84 % de los casos COVID en España

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El Ministerio de Sanidad enumera al menos diez variantes en su último informe a las que conviene hacer seguimiento.
El Ministerio de Sanidad enumera al menos diez variantes en su último informe a las que conviene hacer seguimiento. RTVE

La aparición de nuevas variantes del coronavirus mantiene en alerta a la comunidad internacional ante el temor de que puedan complicar la gestión de la pandemia, que ya ha dejado más de cinco millones de fallecidos y más de 283 millones de personas infectadas.

Ha sido el caso de las variantes del SARS-CoV-2 alfa, beta, gamma, delta y ómicron detectadas originariamente en Reino UnidoSudáfricaBrasilIndia y, de nuevo, Sudáfrica, respectivamente. La variante delta, predominante a nivel global, se caracterizan por una mayor facilidad para transmitirse en comparación con la de Wuhan y el resto de versiones, según los estudios realizados hasta la fecha. No obstante, la preocupación es creciente en varios países por el avance de ómicron. 

En Españaómicron ha desplazado a delta como la variante dominante. De acuerdo con los últimos muestreos aleatorios disponibles, realizados entre el 20 y el 26 de diciembre, la nueva variante representa el 84 % de los casos secuenciados. En ese mismo período de tiempo, el porcentaje de la variante delta se sitúa en el 16 % de las muestras secuenciadas

Por su parte, las variantes alfa, con origen en Reino Unido, beta, en Sudáfrica, y gamma, en Brasil, se han detectado en las últimas semanas en un 0,6 % de las muestras aleatorias secuenciadas. En nuestro país, además, se confirmaron en el pasado algunos casos o brotes aislados de las variantes kappa (otro sublinaje de la antes conocida como variante india), lambda (Perú), iota (Nueva York), zeta (Río de Janeiro), eta (Nigeria), épsilon (California) y B.1.621 (Colombia), entre otras. 

¿Son más peligrosas? ¿Servirán las vacunas?

La Organización Mundial de la Salud confirma en sus informes que las variantes alfa, beta, gamma, delta y ómicron serían más transmisibles. En el caso de esta última, la evidencia sugiere que serían tan contagiosos los infectados vacunados como los no vacunados.

De hecho, también preocupa si las vacunas desarrolladas podrán servir para proteger frente a ellas. La agencia de la ONU asegura que todas las vacunas aprobadas disponibles son eficaces contra las variantes detectadas hasta el momento. No obstante, también es cierto que su eficacia podría verse reducida contra las variantes ómicron y beta. 

Respecto a delta, la información actual apunta a que las vacunas siguen siendo eficaces contra la COVID grave, aunque se sea más vulnerable cuando no se ha recibido la pauta completa y la protección se reduzca frente a la enfermedad sintomática y la infección.

CLAVES: DIFERENCIAS ENTRE VARIANTE, CEPA Y MUTACIÓN

¿Variante, linaje o cepa?: en qué se diferencian

La pandemia de la COVID-19 ha dejado un gran número de palabras nuevas en nuestro vocabulario, siendo mutación, variante, linaje o cepa, algunas de las que más se han mencionado en las últimas semanas. Aunque, en ocasiones, se estén usando indistintamente no significan lo mismo.

Cuando se habla de mutaciones, se refiere a los cambios que se producen a nivel genético de los virus, originadas cuando se replican tanto dentro de un paciente como cuando pasan a otro. "El virus está mutando constantemente, incluso desde el momento que se encuentra dentro de un individuo", explica a RTVE.es el profesor y director del grupo de Neurovirología de la Universidad Autónoma de Madrid, José Antonio López. 

Las variantes, en cambio, hacen referencia a la agrupación de dichas mutaciones y estas, a su vez, se clasifican en linajes o ramas. Hasta ahora se han localizado miles de variantes desde el comienzo aunque, por lo general, se espera que la mayoría no tenga ningún impacto. A veces algunas desarrollan alguna ventaja de manera aleatoria, que las hace superar a las demás. Este es el caso de las variantes alfa, beta y gamma. 

Dicha característica está relacionada con la mutación N501Y, que modifica la proteína S del virus, lo que le facilita su capacidad de infectar células. En el caso de las variantes beta y gamma también presentan la mutación E484K, es decir, una combinación que les permite escapar a la neutralización de algunos anticuerpos monoclonales y policlonales, aunque aún se está investigando.

El concepto de cepa, por su parte, según explica López, son diferentes cúmulos de variantes que se consolidan y "ofrecen una característica biológica diferente" al virus. No obstante, aún no se ha detectado cepas que deriven del SARS-CoV-2. 

La variante ómicron ya es predominante en España

Sudáfrica detectó una nueva variante del coronavirus en su territorio, bautizada como ómicron o B.1.1.529 y que la OMS la definió como "preocupante". Ómicron aglutina un "alto número de mutaciones" que le dotarían de una alta transmisibilidad y un mayor escape inmune que las variantes previas. Asimismo, los datos observados hasta ahora sugieren que podría verse reducido el riesgo de hospitalización y muerte, aunque este hecho podría estar influido también por la vacunación.

En España, la variante ómicron es ya predominante, tras desplazar a delta. En la semana del 3 al 9 de enero, que es la última que aporta Sanidad, con datos de catorce comunidades autónomas, el porcentaje estimado por PCR se encontraba entre el 73 % y el 97 %. Según la secuenciación de un muestreo aleatorio, realizado entre el 27 de diciembre y el 2 de enero, la nueva variante representa el 84 % de los casos. 

Trece comunidades estiman que son ya más del 80 % de sus nuevos contagio. Representa el 73 % de los casos de Andalucia, el 88 % de Aragón, el 85 % de Baleares, el 93 % de Canarias, el 90 % de Castilla-La Mancha, el 96 % de Cantabria, el 83 % de Cataluña, el 81 % de la Comunidad Valenciana, el 94 % de Extramadura, el 96 % de Galicia, el 97 % de Madrid, el 81 % de Murcia, el 91 % de Navarra y el 91 % de País Vasco, según las estimaciones del Ministerio de Saniad. 

El Gobierno restringió los vuelos desde la región del cono sur de África para contener la introducción de esta nueva versión del virus e impuso más controles en los aeropuertos, pero los datos apuntan a que la variante ya circulaba por Europa antes de la advertencia de las autoridades sanitarias sudafricanas.

La variante delta está siendo desplazada

Delta (B.1.617.2) fue detectada en la India a finales de 2020junto al sublinaje kappa (B.1.617.1), y pronto se extendió rápidamente por Reino Unido. Actualmente, se ha reportado en al menos 170 países. 

Es probablemente más transmisible que la variante alfa, aunque mucho menos que la ómicron, y se relaciona con una mayor probabilidad de ingreso. En cuanto a las repercusiones en la inmunización de las vacunas, los datos hasta el momento son alentadores: la protección se mantendría frente a la enfermedad grave, aunque existe una posible reducción de la protección frente a la enfermedad sintomática y la infección. No obstante, la OMS advierte que la evidencia es todavía "limitada".

En España, la variante delta fue la dominante, tras desplazar a alfa. En la semana del 3 al 9 de enero, que es la última que aporta Sanidad, con datos de once comunidades autónomas, el porcentaje estimado por PCR se encontraba entre el 2 % y el 34 %, con un importante descenso respecto a la semana previa, motivado por ómicron. Mediante secuenciación, en la semana entre el 27 de diciembre y el 2 de enero, el porcentaje global se sitúa en 16 %.

La variante alfa o británica fue desplazada por delta 

La variante alfa, VOC 202012/01, perteneciente al linaje B.1.1.7, fue varios meses dominante en el mundo. Al ser más transmisible, consiguió desplazar a la variante de Wuhan. Posteriormente, delta ocupó su espacio. 

Se identificó por primera vez en el condado británico de Kent el pasado 20 de septiembre. No sería, sin embargo, hasta el 14 de diciembre cuando Reino Unido dio la voz de alarma al detectar un aumento de la incidencia del virus en el este y sureste de Inglaterra y el área metropolitana de Londres asociada a esta nueva variante. Al menos 190 países han notificado algún caso de la variante alfa, según recoge la OMS. 

La variante beta o sudafricana

Sudáfrica anunció el 18 de diciembre de 2020 la detección de una nueva variante a la que se ha denominado beta (B.1.351). Sanidad y la OMS consideran que es probablemente más transmisible y que escapa a la inmunidad adquirida por las vacunas o por haber pasado antes la enfermedad, porque se han registrado reinfecciones. No obtante, hoy en día, su presencia es ya residual. 

La variante beta se ha detectado en más de 140 países, según la Organización Mundial de la Salud. La mayoría de los casos se encontraron en los países del sur de África, pero su presencia se ha extendido, con un porcentaje pequeño de casos, por países de todos los continentes, incluida Europa y nuestro país. 

El aumento de casos relacionados con esta versión del virus provocó la restricción de vuelos con varias naciones africanas por parte de varios países como España, Países Bajos, Irlanda, Dinamarca, Alemania, Reino Unido, Brasil o Vietnam, entre otros. Nuestro país, además, impuso una cuarentena obligatoria de entre 7 y 10 días a los pasajeros que lleguen de las zonas de riesgo.

La variante gamma o brasileña

A principios de enero de 2021, Japón identificó también una nueva variante del SARS-CoV-2 en cuatro personas procedentes de la Amazonía brasileña. Como alfa y beta, la nueva variante, gamma o P.1. (B.1.1.28.1) presenta una mutación relacionada con una mayor transmisibilidad. Además, los técnicos de Sanidad indicaron un "posible" escape de la respuesta inmune. 

Brasil informó de la presencia de esta nueva variante en la región de Manaos (en la Amazonía), en muestras recogidas en la segunda mitad de diciembre del 2020, por lo que se asume que el origen estaría en este país. Desde entonces, la variante gamma se ha extendido en la región amazónica del país y ha sido detectada en más de 90 países

Para prevenir su expansión, desde el 3 de febrero, el Gobierno de España restringió los vuelos llegados desde el país sudamericano y, más adelante, impuso una cuarentena obligatoria de 10 días a los pasajeros que lleguen de este país, pudiendo reducirse a 7 días con una PCR negativa.

¿Cómo va la secuenciación en el mundo?

Identificar las variantes del coronavirus y conocer su genética afecta directamente a la toma de decisiones en Salud Pública. También sirve para que los laboratorios sean capaces de ajustar las vacunas para que respondan mejor a las mutaciones del virus y España "está mejorando mucho" en este sentido, según explicó el director del Centro de Coordinación de Alertes y Emergencias Sanitarias, Fernando Simón.

Con la intención de monitorear en todo momento su expansión y presencia, la Comisión Europea exigió a los estados miembros a que extraigan el genoma del 5 % de los casos detectados semanalmente para localizar nuevas posibles variantes y actuar con rapidez ante las que sean consideras más peligrosas.

De acuerdo con estimaciones, nuestro país ha estado cerca de secuenciar algo más del 5 % de muestras, una cifra que supera el 2 % de los casos positivos semanales, fijado como objetivo inicial por Sanidad. Además, si se tienen en cuenta todo lo analizado durante la pandemia, España ha sido el tercer país de la Unión Europea y el noveno del mundo que más contribuye a la secuenciación del virus, según datos del proyecto GISAID a los que ha tenido acceso RTVE.es.

Aunque hay otras bases de datos y los países no están obligados a cargar sus secuenciaciones a GISAID, este sistema -reconocido por la OMS como uno de los más importantes a nivel internacional para el conocimiento genómico en torno al SARS-CoV-2 y la influenza- permite hacerse una idea de cómo avanza la secuenciación en el mundo.

Solo Dinamarca y los Países Bajos superan la aportación de España en el entorno europeo, mientras que el Reino Unido y Estados Unidos lideran el ranking a escala global.

Ahora bien, España no supera el 1 % de muestras secuenciadas en proporción al número acumulado de casos durante la pandemia. Teniendo en cuenta este criterio, nuestro país desciende hasta el duodécimo puesto de la UE y el 54º del mundo, aunque ya hay al menos siete territorios que superan el 10% de muestras analizadas: Islandia, Australia, Nueva Zelanda, Dinamarca, Taiwán, Timor-Leste y Hong Kong.

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