Análisis genéticos personalizados: cada vez más baratos y accesibles

  • Secuenciar el primer genoma humano completo costó más de 2.500 millones
  • Hoy se venden máquinas que lo hacen por 20.000 dólares en pocas semanas
  • Existe cierta controversia sobre la utilidad de este tipo de análisis genéticos
ÁLVARO IBÁÑEZ 'ALVY'ÁLVARO IBÁÑEZ 'ALVY' 

Los precios de los equipos del mundo de la tecnología tienden a bajar mientras que la funcionalidad que ofrecen los aparatos aumentan a pasos agigantados cada año que pasa.

Por eso podemos comprar casi por el mismo precio o incluso menos máquinas el doble de potentes que el año pasado: de hecho, repasar la relación entre prestaciones y precios en los últimos años provoca a veces escalofríos.

Y en el mundo de las máquinas de laboratorio para realizar análisis genéticos también se produce esta dinámica, si acaso más rápida todavía, lo cual según los expertos, nos puede estar llevando a un punto en el que conseguir secuenciar nuestro ADN completo, algo impensable hasta hace poco, sea tan barato que cualquiera pueda hacerlo, en casa o en la farmacia.

La primera secuenciación del ADN de una persona se completó en 2007

Para entender cómo ha sido este descenso vertiginoso de precios basta recordar que decodificar genoma humano -lo que hace a cada persona diferente, un código en forma de secuencia de ADN (ácido desoxirribonucleico)- fue una tarea que no se llegó a completar hasta 2007.

Por aquel entonces culminó un megaproyecto que costó más de 2.500 millones de dólares y requirió años de trabajo e investigación. Y todo ese esfuerzo fue para decodificar el ADN de únicamente una persona, anecdóticamente Craig Venter, uno de los investigadores y empresarios más conocidos en ese terreno.

Con el tiempo se ha podido decodificar el ADN completo de varias personas, pero actualmente hay menos de una decena completos en total. Hasta hace poco, secuenciar un genoma completo costaba 250.000 dólares (diez mil veces menos que la primera vez) y varios meses de trabajo.

El año pasado se anunció el Heliscope Single Molecule Sequencer (HSMS), un un invento de un ingeniero de Stanford capaz de secuenciar el genoma humano completo en cuatro semanas con la ayuda de tres técnicos de laboratorio, por unos 50.000 dólares.

Más recientemente, estos equipos han pasado a costar menos de la mitad, pues la empresa Illumina ha anunciado modelos capaces de 20.000 dólares e incluso 10.000 dólares en casos especiales (tales como grupos de personas lo hagan a través del mismo médico). Ese precio es menos de lo que cuesta dar una vuelta al mundo en algunos cruceros de lujo.

Y ya hay quien predice que no pasará mucho tiempo hasta que veamos esos equipos venderse en la tienda de electrónica por 1.000 dólares o menos -el precio de un ordenador potente- o en las farmacias, al igual que hoy se ofrecen tests de drogas o de embarazo.

Posibles usos

De todos modos, la utilidad este tipo de análisis genéticos completos debe ser entendida con cautela: hay todavía cierta controversia sobre si es realmente relevante disponer de la secuencia completa del genoma de la persona o no de cara a posibles tratamientos médicos.

Los defensores de su utilidad explican que analizarlo permite a los pacientes aquejados de ciertas enfermedades seleccionar "medicamentos personalizados" de forma más precisa.

También existen test para detectar riesgos de ciertas enfermedades

Alternativamente, también existen en la actualidad análisis de ADN baratos cada vez más baratos (ya están entre 100 y 200 euros) para detectar el riesgo o predisposición a padecer decenas de enfermedades de carácter hereditario, como el Alzheimer, pero esto no quiere decir que las personas en cuestión que se hagan esos análisis vayan a padecer esas enfermedades con certeza (o que no se vayan a ver afectados por otras), ni que esta solución sea superior a otras ya existentes, al menos a los precios actuales.

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