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Coronavirus

La variante Alfa representa más del 80 % de los casos en diez comunidades y en Melilla

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El Ministerio de Sanidad enumera al menos diez variantes en su último informe a las que conviene hacer seguimiento.
El Ministerio de Sanidad enumera al menos diez variantes en su último informe a las que conviene hacer seguimiento. RTVE

La expansión de cuatro variantes del coronavirus ha hecho saltar nuevamente las alarmas en la comunidad internacional ante el temor de que puedan complicar la gestión de la pandemia, que ya ha dejado más de 3,8 millones de fallecidos y más de 178,5 millones personas infectadas. 

Se trata de las variantes del SARS-CoV-2 Alfa, Beta, Gamma y Delta, detectadas originariamente en Reino Unido,SudáfricaBrasil India, respectivamente. Se caracterizan por una mayor facilidad para transmitirse con respecto a la de Wuhan, según los estudios realizados hasta la fecha. De hecho, se están expandiendo por todo el mundo con celeridad: Alfa ya ha sido reportada en más de 164 países, Beta está presente en más de 115 territorios, Gamma se extiende en 68 estados y Delta, en 80.

En España, la variante Alfa, con origen en Reino Unido, supone el 80 % de los casos en diez comunidades autónomas y en Melilla, según el último informe del Centro de Coordinación de Alertas y Emergencias Sanitarias (CCAES). No obstante, algunos Gobiernos autonómicos han advertido que está siendo paulatinamente desplazada por Delta.

Mientras tanto, el porcentaje de casos compatibles con las variantes Beta y Gamma, estimados por PCR, aumenta ligeramente esta semana y se encuentra en un rango entre 0 % y 14 % entre las comunidades autónomas. Según las estimaciones probables del Ministerio de Sanidad, la presencia de las variantes Beta y Gamma destaca en Comunidad Valenciana (27 %) y Madrid (13 %), aunque el muestreo valenciano de esta semana no ha sido aleatorio, sino centrado en el estudio de varios brotes recientes con sospecha de estas variantes.

En nuestro país, también se han confirmado los primeros casos de las variantes de Kappa (otro sublinaje de la antes conocida como variante india), Iota (Nueva York), Zeta (Río de Janeiro), Eta (Nigeria), Épsilon (California), Colombia e Inglaterra.

¿Son más peligrosas? ¿Servirán las vacunas?

Tanto la Organización Mundial de la Salud como el Ministerio de Sanidad ya reconocen en sus informes un "posible" aumento del riesgo de hospitalización y muerte para las variantes Alfa (Reino Unido) y Beta (Sudáfrica), aunque la brasileña (Gamma) continúa en investigación y, por el momento, no se relaciona con una mayor severidad. 

También preocupa si las vacunas desarrolladas podrán servir para acabar con ellas, como con la de Wuhan. La Organización Mundial de la Salud ha confirmado que todas las vacunas aprobadas disponibles son eficaces contra las variantes detectadas hasta el momento. No obstante, también es cierto que su eficacia podría verse reducida "ligeramente" para la variante Alfa, según documentos del mismo organismo internacional y el Ministerio de Sanidad. Las variantes Beta y Gamma es "probable" que puedan escapar de la respuesta inmune provocada por haber pasado la enfermedad o haber sido vacunado, por lo que la comunidad científica y farmacéuticas continúan alerta por si fuera necesario ir mejorando o ajustando los antídotos desarrollados. 

Por su parte, el Centro Europeo de Prevención y Control de Enfermedades (ECDC, por sus siglas en inglés) considera que el riesgo asociado a las nuevas variantes es "muy alto" en los estados de la Unión Europea, especialmente para la población vulnerable. Por ello, insta a los Gobiernos a mantener las medidas "inmediatas, fuertes y decididas" para reducir la incidencia del coronavirus "a los niveles más bajos posibles".

Con la intención de no bajar la guardia, la Comisión Europea ha exigido a los estados miembros a que extraigan el genoma del 5% de los casos detectados semanalmente para localizar nuevas posibles variantes y actuar con rapidez ante las que sean consideras más peligrosas.

CLAVES: DIFERENCIAS ENTRE VARIANTE, CEPA Y MUTACIÓN

¿Variante, linaje o cepa?: en qué se diferencian

La pandemia de la COVID-19 ha dejado un gran número de palabras nuevas en nuestro vocabulario, siendo mutación, variante, linaje o cepa, algunas de las que más se han mencionado en las últimas semanas. Aunque, en ocasiones, se estén usando indistintamente no significan lo mismo.

Cuando se habla de mutaciones, se refiere a los cambios que se producen a nivel genético de los virus, originadas cuando se replican tanto dentro de un paciente como cuando pasan a otro. "El virus está mutando constantemente, incluso desde el momento que se encuentra dentro de un individuo", explica a RTVE.es el profesor y director del grupo de Neurovirología de la Universidad Autónoma de Madrid, José Antonio López. 

Las variantes, en cambio, hacen referencia a la agrupación de dichas mutaciones y estas, a su vez, se clasifican en linajes o ramas. Hasta ahora se han localizado miles de variantes desde el comienzo aunque, por lo general, se espera que la mayoría no tenga ningún impacto. A veces algunas desarrollan alguna ventaja de manera aleatoria, que las hace superar a las demás. Este es el caso de las variantes Alfa, Beta y Gamma. 

Dicha característica está relacionada con la mutación N501Y, que modifica la proteína S del virus, lo que le facilita su capacidad de infectar células. En el caso de las variantes Beta y Gamma también presentan la mutación E484K, es decir, una combinación que les permite escapar a la neutralización de algunos anticuerpos monoclonales y policlonales, aunque aún se está investigando.

El concepto de cepa, por su parte, según explica López, son diferentes cúmulos de variantes que se consolidan y "ofrecen una característica biológica diferente" al virus. No obstante, aún no se ha detectado cepas que deriven del SARS-CoV-2. 

La variante Alfa o británica, prevalente en España 

La variante Alfa, VOC 202012/01, perteneciente al linaje B.1.1.7, es desde hace varios meses dominante en la mayor parte de los países europeos y otros estados como Israel.

Se identificó por primera vez en el condado británico de Kent el pasado 20 de septiembre. No sería, sin embargo, hasta el 14 de diciembre cuando Reino Unido dio la voz de alarma al detectar un aumento de la incidencia del virus en el este y sureste de Inglaterra y el área metropolitana de Londres asociada a esta nueva variante.

En aquel momento, el Gobierno británico aseguró que esta versión mutada del virus tendría una mayor capacidad de transmisión, desencadenando la prohibición de volar a territorio británico por parte de varios países como medida preventiva. El 22 de enero, el primer ministro británico, Boris Johnson, cifró la variante entre un 30% y un 70% más contagiosa y anunció que había "evidencias" de que podría estar asociada también "a un mayor nivel de mortalidad". 

De acuerdo con los datos del Servicio de Salud Pública inglés, los casos con la variante se habrían incrementado desde el 46% a principios de diciembre de 2020 a rozar el 90% en la segunda quincena de enero de 2021. Según apuntan, la variante sería un 50% más contagiosa. Además,es "probablemente más letal", según el Ministerio de Sanidad español, "aunque no parece que escape a la inmunidad".

Hasta 164 países han notificado algún caso de la variante Alfa, según recoge la OMS. En nuestro país, una estimación del Ministerio de Sanidad a partir de los resultados de laboratorio indica que su presencia supone un 80 % de los casos en diez comunidades autónomas y en Melilla, aunque en total desciende en 15 territorios.

En detalle, su prevalencia por comunidades autónomas: Melilla (100 %), Cantabria (95 %), Asturias (92 %), Andalucía (90 %), Aragón (89 %), Castilla y León (89 %), Galicia (89 %), País Vasco (87 %), Canarias (83 %), Extremadura (83 %), La Rioja (83 %), Madrid (75 %), Navarra (75 %), Murcia (75 %) Castilla La Mancha (69 %), Cataluña (59 %), Baleares (59 %) y Comunidad Valenciana (27 %). Ahora bien, el muestreo valenciano no fue aleatorio, sino dirigido al estudio de varios brotes recientes con sospecha de otras variantes.

La variante Delta avanza en España

La OMS sigue con interés también la evolución de una variante detectada en la India a finales de 2020y que podría estar relacionada con el incremento de casos en el país, aunque todavía no existen evidencias. Se conocen dos sublinajes diferentes: Delta (B.1.617.2) y Kappa (B.1.617.1). Fuera del país asiático, el Reino Unido es el que ha reportado el mayor número de casos secuenciados de Delta, que se extiende ya por 80 países.

Una reciente evaluación del riesgo en la India realizada por el organismo sanitario de Naciones Unidas ha determinado que la aceleración de la pandemia en el país asiático está relacionado con diversos factores, entre ellos, una variante potencialmente más transmisible, como podían ser Delta y Kappa, pero también la celebración de varios eventos religiosos y políticos masivos, y el poco seguimiento de las medidas de salud pública, seguridad y prevención. La influencia exacta de cada uno de estos factores en el aumento de la transmisión en la India no se conoce bien, han reconocido.

En cualquier caso, los análisis preliminares realizados por la OMS sugieren que se registró una tasa de crecimiento sustancialmente más alta que con otras variantes circulantes en la India, lo que podría significar que son más contagiosas.

En cuanto a las repercusiones en la eficacia de las vacunas, los primeros datos son alentadores: algunos estudios preliminares, no revisados aún por pares, indicarían que se reduce solo de forma moderada la neutralización por anticuerpos.

Para controlar su entrada a nuestro país, en adelante se exigirá una cuarentena a las personas que lleguen a territorio español desde la India. "En España no existen vuelos directos con la India y no hay ninguna medida que aplicar en esta cuestión", afirmó la ministra portavoz del Gobierno, María Jesús Montero, al anunciar la cuarentena y en respuesta a las peticiones de restringir los vuelos.

En España, esta variante preocupa especialmente en cuatro regiones, donde ya se ha confirmado la existencia de transmisión comunitaria: Madrid, Castilla y León, Cataluña y Comunidad Valenciana. Desde Madrid y Barcelona, las autoridades sanitarias han augurado que en un plazo muy breve de tiempo se convertirá en la predominante, desplazando a la variante Alfa o británca.

La variante Beta o sudafricana: se extiende por un centenar de países

Sudáfrica anunció el 18 de diciembre de 2020 la detección de una nueva variante a la que se ha denominado Beta (B.1.351). Sanidad y la OMS consideran que es probablemente más transmisible y que escapa a la inmunidad adquirida por las vacunas o por haber pasado antes la enfermedad, porque se han registrado reinfecciones. 

A mediados de junio, la variante Beta se ha detectado en 115 países, según la Organización Mundial de la Salud. La mayoría de los casos se encontraron en los países del sur de África, pero su presencia se ha extendido, con un porcentaje pequeño de casos, por países de todos los continentes, incluida Europa y nuestro país. 

De acuerdo con la OMS, existen indicios de que esta variante reduce la respuesta neutralizante de las vacunas de Moderna y Pfizer/BioNTech, aunque todavía faltan datos para saber si también escapa a la protección frente a la enfermedad grave de COVID-19. En el caso del antígeno de AstraZeneca, sí se ha constatado que la protección frente la infección se reduce "sustancialmente". Por ello, desde la farmacéutica ya han anunciado que están trabajando en un suero efectivo contra esta mutación. La vacuna de Janssen, por su parte, ha mostrado una mayor protección frente a la variante Beta o sudafricana.

El aumento de casos relacionados con esta versión del virus provocó la restricción de vuelos con varias naciones africanas por parte de varios países como España, Países Bajos, Irlanda, Dinamarca, Alemania, Reino Unido, Brasil o Vietnam, entre otros. Nuestro país, además, ha impuesto una cuarentena obligatoria de entre 7 y 10 días a los pasajeros que lleguen de las zonas de riesgo. 

La variante Gamma o brasileña: presente en más de 60 países

A principios de enero de 2021, Japón identificó también una nueva variante del SARS-CoV-2 en cuatro personas procedentes de la Amazonía brasileña. Como Alfa y Beta, la nueva variante, Gamma o P.1. (B.1.1.28.1) presenta una mutación relacionada con una mayor transmisibilidad. Además, los técnicos de Sanidad indican un "posible" escape de la respuesta inmune. 

Brasil informó de la presencia de esta nueva variante en la región de Manaos (en la Amazonía), en muestras recogidas en la segunda mitad de diciembre del 2020, por lo que se asume que el origen estaría en este país. Desde entonces, la variante Gamma se ha extendido en la región amazónica del país y ha sido detectada en 68 países. Entre ellos, destaca la alta prevalencia en la región italiana de Umbría.

Para prevenir su expansión, desde el 3 de febrero, el Gobierno de España ha restringido los vuelos llegados desde el país sudamericano y, más adelante, ha impuesto una cuarentena obligatoria de 10 días a los pasajeros que lleguen de este país, pudiendo reducirse a 7 días con una PCR negativa.

Otras variantes: Iota, Zeta, Eta, Épsilon... 

El último 'Informe sobre la situación epidemiológica de la variante B.1.1.7 de SARS-CoV-2 y otras variantes de interés' del Ministerio de Sanidad también recoge la importancia y necesidad de seguimiento de otros seis grupos de mutaciones: Iota (B.1.526, Nueva York), Zeta (P.2, Río de Janeiro), Eta (B.1.525, Nigeria), Épsilon (B.1.429, California), así como otras relacionadas con Colombia (B.1.621) e Inglaterra (B.1.1.7 con mutación E484K).

Entre ellas, destaca la presencia de la variante colombiana, de la que se están investigando varios brotes en una misma comunidad, con 80 casos asociados. Pertenecen a 25 brotes que incluyen un total de 320 casos vinculados (de ellos, 30 ingresados, 7 en UCI y 2 fallecidos). Ocho de los casos confirmados corresponden a fallos vacunales. 

Le siguen la variante eta o nigeriana, de la que se han notificado hasta ahora 68 casos, la mayoría sin relación con viajes internacionales, y la variante iota o neoyorquina, de la que en las dos últimas semanas se ha confirmado un brote de 25 personas y otro de 4 personas en una misma comunidad, sin que estos estuvieran relacionados con viajes internacionales.

Los técnicos relacionan con una "reducción de la capacidad de neutralización" de los anticuerpos a las variantes de Zeta, Eta, Iota, Épsilon y Colombia. Por su parte, podrían ser más contagiosas la variante Épsilon y, de nuevo, la relacionada con Colombia. 

¿Cómo va la secuenciación en el mundo?

Identificar las variantes del coronavirus y conocer su genética afecta directamente a la toma de decisiones en Salud Pública. También sirve para que los laboratorios sean capaces de ajustar las vacunas para que respondan mejor a las mutaciones del virus y España "está mejorando mucho" en este sentido, según explicó hace unos días el director del Centro de Coordinación de Alertes y Emergencias Sanitarias, Fernando Simón.

De acuerdo con sus estimaciones, nuestro país está cerca de secuenciar algo más del 5% de muestras, una cifra que supera el 2 % de los casos positivos semanales, fijado como objetivo inicial por Sanidad. Además, si se tienen en cuenta todo lo analizado durante la pandemia, España es el tercer país de la Unión Europea y el noveno del mundo que más contribuye a la secuenciación del virus, según datos del proyecto GISAID a los que ha tenido acceso RTVE.es.

Aunque hay otras bases de datos y los países no están obligados a cargar sus secuenciaciones a GISAID, este sistema -reconocido por la OMS como uno de los más importantes a nivel internacional para el conocimiento genómico en torno al SARS-CoV-2 y la influenza- permite hacerse una idea de cómo avanza la secuenciación en el mundo.

Solo Dinamarca y los Países Bajos superan la aportación de España en el entorno europeo, mientras que el Reino Unido y Estados Unidos lideran el ranking a escala global.

Ahora bien, España no supera el 1 % de muestras secuenciadas en proporción al número acumulado de casos durante la pandemia. Teniendo en cuenta este criterio, nuestro país desciende hasta el duodécimo puesto de la UE y el 54º del mundo, aunque ya hay al menos siete territorios que superan el 10 % de muestras analizadas: Islandia, Australia, Nueva Zelanda, Dinamarca, Taiwán, Timor-Leste y Hong Kong.

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