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Pingüinos prehistóricos del tamaño de un hombre habitaron en Nueva Zelanda

  • Medían cerca de 1,77 metros de longitud entre la cola y la cabeza
  • Pesaban aproximadamente 100 kilogramos
  • Investigadores alemanes y neozelandeses, los autores del descubrimiento

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Reconstrucción del 'Kumimanu biceae', en comparación con un hombre adulto.
Reconstrucción del 'Kumimanu biceae', en comparación con un hombre adulto. Gerald Mayr / Senckenberg Research Institute

Una especie gigante de pingüinos, que tenían el tamaño de un hombre adulto, habitó Nueva Zelanda hace entre 55 y 60 millones de años, han informado fuentes científicas.

Un grupo de investigadores de Alemania y Nueva Zelanda ha revelado, en un estudio publicado en la revista científica Nature Communications, la existencia de este pingüino que medía 1,65 metros en pie (o cerca de 1,77 metros de longitud entre la cola y la cabeza) y pesaba unos 100 kilogramos.

Los fósiles, que fueron descubiertos en 2004 en unos peñascos cerca de la playa Hampden, en la región de Otago, en la Isla Sur neozelandesa, registran que se trata de uno de los pingüinos más grandes de la historia. En comparación, el pingüino emperador, el más grande en la actualidad, mide alrededor de 1,22 metros y pesa 23 kilogramos.

El científico neozelandés Alan Tennyson, quien trabajó con el autor principal del estudio el alemán Gerald Mayr -del Instituto de Investigación Senckenberg y el Museo Historia Natural de Fráncfort (Alemania)-, ha comentado que es difícil determinar cómo se verían estas aves en la vida real.

Una especie gigante de pingüinos habitó Nueva Zelanda hace entre 55 y 60 millones de años.

Una especie gigante de pingüinos habitó Nueva Zelanda hace entre 55 y 60 millones de años.EFE EFE



"Seguramente serían muy impresionantes, altas como mucha gente, muy sólido, un animal musculoso que soporta las frecuentes sumergidas para cazar a su presa", recalca Tennyson en declaraciones por teléfono a Efe. "El descubrimiento de esta increíble criatura nos dice cómo cambió la tierra con el tiempo", añadió el experto neozelandés, paleontólogo del Museo Te Papa de Nueva Zelanda.

Kumimanu biceae

La gran altura de este pingüino motivó que se le bautice como Kumimanu biceae, una fusión de las palabras en maorí Kumi, que significa "animal monstruoso", y manu, "pájaro"; a la que se añade Bice, por Beatriz, en referencia a la madre de Tennyson.

La existencia del Kuminamu biceae, también descubierto por Paul Scofield -otro de los autores del estudio-, demuestra que muchas especies de aves sin alas, como estos y otros pingüinos que habitaron la Antártida y otras partes del Hemisferio Sur, eran también de gran altura. Y es que la desaparición de sus depredadores, los dinosaurios o reptiles marinos, motivaron que las aves sin alas alcanzaran gran tamaño al no tener la necesidad de volar, aunque después estos pingüinos gigantes desaparecieron hace unos 20 millones de años.

"Su extinción pudo haber sido provocada por la evolución de las focas y otros mamíferos marinos dentados que se los comieron o compitieron por el acceso a la comida", explica Tennyson.

Si bien los fósiles del Kuminamu biceae, que comprenden partes de la aleta, cuerpo y patas fueron hallados en 2004, las rocas que lo alojaban fueron almacenadas durante varios años, y solo en 2015 se realizaron los trabajos paleontológicos pertinentes.

Otros pingüinos de hasta dos metros

Tennyson eha explicado que los fragmentos de fósiles hallados previamente en la Antártida indican que existen ejemplares de pingüinos que pudieron medir unos 2 metros de altura, como el Palaeeudyptes klekowskii, pero los elementos del Kuminamu biceae son más diversos y prueban que las proporciones son más consistentes con la altura (de 1,65 metros) calculada.

"Concluimos que el Kuminamu biceae es uno de los fósiles de pingüinos más grandes que se han reportado hasta ahora y puedo haber sido superado en tamaño por los fragmentos mencionados de los ejemplares de Palaeeudyptes klekowskii en la Antártida", precisa el estudio publicado en Nature.

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