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Un especialista fumigando en el cementerio de Nueva Esperanza, en Lima, para prevenir el virus del Zika.
Un especialista fumigando en el cementerio de Nueva Esperanza, en Lima, para prevenir el virus del Zika.
Virus del Zika

Doce preguntas y respuestas sobre el virus del Zika

  • La OMS lo ha declarado como una emergencia sanitaria mundial

  • No existe aún una vacuna o medicamento específico para combatirlo

  • Las autoridades brasileñas lo relacionan con casos de microcefalia en bebés

  • La OMS aún no ha probado que pueda transmitirse de madres a hijos

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El miedo al zika se extiende cada vez con mayor intensidad por el continente americano, donde son ya 27 los países afectados por el virus, tras la detección del primer caso no importado en Estados Unidos. El más castigado por la enfermedad es Brasil, que sospecha que miles de casos de microcefalia y decenas de muertes de bebés con malformaciones congénitas están relacionados, aunque de momento solo ha podido comprobarlo en unos pocos casos. 

Un vínculo que aún no ha podido probar la Organización Mundial para la Salud (OMS), aunque el organismo sanitario ha decidido declarar al virus como emergencia sanitaria internacional, debido a las fuertes sospechas que lo relacionan con los casos de microcefalia y desórdenes neurológicos; así como a su rápida expansión por América.

Pero ¿Qué se sabe de este virus por el momento? La propia OMS ofrece la siguientes respuestas a las principales dudas:

1. ¿Qué es el virus del Zika?

La infección por el virus del Zika es causada por la picadura de un mosquito, y suele generar fiebre leve, sarpullidos, conjuntivitis y dolores musculares.

2. ¿Cómo se transmite?

El zika se transmite a las personas por la picadura de mosquitos del género Aedes infectados. Se trata del mismo mosquito que transmite el dengue y la chikungunya.

3. ¿Se puede transmitir por sangre o contacto sexual?

En general, el virus necesita un vector (un medio de transporte), que es el mosquito, para infectar a las personas. Sin embargo, se ha aislado el virus en el semen y se ha documentado la transmisión de persona a persona por vía sexual. El impacto de este tipo de transmisión en salud pública aún no ha sido evaluado y, de acuerdo a la evidencia disponible, se trataría de un mecanismo poco frecuente de propagación de la enfermedad.

El primer caso detectado en Estados Unidos se ha transmitido por vía sexual, tal y como han informado las autoridades sanitarias del Estado de Texas, donde se ha localizado el positivo. Hasta ahora, en toda la literatura médica solo se había documentado un caso de transmisión del zika por vía sexual en 2008 y otro caso en el que el virus hubiese sido detectado en el semen, en 2013.

Por ello se recomienda el uso de preservativo para prevenir su contagio.

El zika podría transmitirse también por vía sanguínea, pero es un mecanismo de transmisión infrecuente. En ese sentido, se deben seguir las recomendaciones habituales para realizar transfusiones seguras.

El Salvador y Colombia han pedido a sus ciudadanas que eviten los embarazos hasta 2017. El Salvador y Colombia han pedido a sus ciudadanas que eviten los embarazos hasta 2017.

4. ¿Se puede transmitir de madre a hijo?

La información respecto a la transmisión de la madre al bebé durante el embarazo o al momento del parto es muy limitada. En estos momentos se están realizando estudios sobre la posible transmisión de la madre al bebé del virus y sus posibles efectos sobre el bebé.

La OMS no contempla ninguna medida específica sobre planificación familiar para prevenir el contagio del virus del zika, aunque comprende que los gobiernos pueden tomar las que estimen oportunas. En este sentido, países como Colombia y El Salvador han recomendado a sus ciudadanas posponer sus embarazos para evitar las consecuencias de un eventual contagio.

El 28 de noviembre de 2015, el Ministerio de Salud de Brasil estableció la relación entre el incremento de microcefalia en el nordeste del país y la infección por zika. De acuerdo al análisis preliminar de la investigación realizada por las autoridades de Brasil, probablemente el mayor riesgo de aparición de microcefalias y malformaciones está asociado con la infección en el primer trimestre del embarazo.

Las autoridades sanitarias están realizando varias investigaciones que esperan esclarecer la causa, los factores de riesgo, y las consecuencias de la microcefalia.

5. ¿Cuáles son sus síntomas?

Los síntomas más comunes del zika son fiebre leve y exantema (erupción en la piel o sarpullido). Suele acompañarse de conjuntivitis, dolor muscular o en las articulaciones, con un malestar general que comienza entre 2 y 7 días después de la picadura de un mosquito infectado.

Una de cada cuatro personas infectadas desarrolla los síntomas de la enfermedad y en quienes los desarrollan, la enfermedad es usualmente leve y puede durar de entre 2 y 7 días. Los síntomas son similares a los del dengue o del chikungunya, que también son transmitidas por el mismo tipo de mosquito.

Las complicaciones (neurológicas, autoinmunes) son poco frecuentes, pero se han descrito en los brotes de la Polinesia y más recientemente en Brasil. La diseminación del virus en el continente de las Américas permitirá caracterizar mejor esta enfermedad, al tener más experiencia sobre sus síntomas y complicaciones.

6. ¿Puede provocar la muerte?

En el caso concreto de América, se trata de un virus nuevo, que hasta el momento ha tenido una distribución geográfica y demográfica muy limitada, sin evidencia de letalidad.

Sin embargo, en otras regiones del mundo se han notificado casos esporádicos de pacientes con enfermedades o condiciones preexistentes, en los que las manifestaciones y complicaciones podrían ser más graves, ocasionando el fallecimiento.

7. ¿Cuál es el tratamiento?

El tratamiento consiste en aliviar el dolor y la fiebre o cualquier otro síntoma que cause molestias al paciente. Para evitar la deshidratación producto de la fiebre, se recomienda controlarla, guardar reposo y tomar abundante agua. No hay una vacuna o medicamento específico contra este virus.

8. ¿Cómo se puede diagnosticar?

En la mayoría de las personas, el diagnóstico se basa en los síntomas clínicos y las circunstancias epidemiológicas (brote de zika en el lugar donde vive, viajes a zonas donde circula el virus).

El zika es un virus del género Flavivirus que transmite el mosquito Aedes. El zika es un virus del género Flavivirus que transmite el mosquito Aedes.

Hay pruebas de sangre que pueden contribuir a confirmar el diagnóstico. Algunas son útiles en los primeros 3 a 5 días desde el inicio de los síntomas (PCR-virológicas), y hay otras pruebas que detectan la presencia de anticuerpos pero que son útiles sólo después de 5 días (serológicas).

Una vez que se ha demostrado la presencia del virus en una zona o territorio, no es necesaria la confirmación en todos los pacientes, y el uso de los ensayos de laboratorio será ajustado a la vigilancia virológica rutinaria de la enfermedad.

9. ¿Cuál es la diferencia entre el zika, el dengue y el chikungunya?

Las tres enfermedades presentan síntomas similares, pero algunos permiten sospechar que se trata de una u otra:

El dengue presenta fiebre habitualmente más alta, así como dolores musculares más fuertes. Puede complicarse cuando cae la fiebre y se debe prestar atención a los signos de alarma como el sangrado.

El chikungunya, además de una fiebre más alta, el dolor de las articulaciones es más intenso y afecta manos, pies, rodillas, espalda y puede llegar a incapacitar (doblar) a las personas para caminar y realizar acciones tan sencillas como abrir una botella de agua.

El zika no presenta rasgos particularmente característicos, pero en la mayoría de los pacientes se observan erupciones en la piel y en algunos de ellos conjuntivitis.

10. ¿Qué países se han visto afectados?

El virus fue aislado por primera vez en 1947 en el bosque de Zika, en Uganda (África). Desde entonces, se ha encontrado principalmente en África y ha generado brotes pequeños y esporádicos también en Asia. En 2007 una gran epidemia fue descrita en la Isla de Yap (Micronesia), donde cerca del 75% de la población resultó infectada.

En América, en la actualidad se han dado casos en 27 países, con brotes de tamaño considerable en Brasil, Colombia, El Salvador y Panamá. Además de estos cuatro mencionados, se ha registrado en Barbados, Bolivia, Costa Rica, Curaçao, Ecuador, Estados Unidos, Guadalupe, Guatemala, Guyana, Guyana Francesa, Haití, Honduras, Islas Vírgenes de los Estados Unidos, Jamaica, Martinica, México, Nicaragua, Paraguay, Puerto Rico, República Dominicana, San Martin, Surinam y Venezuela. En Perú y Argentina también se ha reportado el virus, aunque se trata de casos importados.

La Unión Europea ha afirmado que el riesgo de trasmisión del virus Zika en la Unión Europea es "extremadamente bajo" y ha enfatizado que todos los casos que afectan a ciudadanos europeos son "importados" desde las zonas afectadas.

11. ¿Se puede viajar a un país donde se hayan registrado casos de zika?

En un primer momento, la OMS no recomendó ninguna restricción a viajes o al comercio internacional relacionada con brotes de zika. Sin embargo, después ha alertado a las mujeres embarazadas que planeen viajar a zonas afectadas por el virus del Zika. En concreto, aconseja que consulten a un médico antes de emprender el viaje y también al regresar. Asimismo, pide a las mujeres que han estado expuestas a este virus que aplacen su decisión de ser madres.

12. ¿Qué medidas se deben tomar para prevenir la infección por el zika?

La prevención consiste en reducir las poblaciones de mosquitos y evitar las picaduras, que suelen ocurrir principalmente durante el día. Con la eliminación y el control de los criaderos del mosquito Aedes Aegypti, disminuyen las posibilidades de que se transmita el zika, el chikungunya y el dengue. Se requiere de una respuesta integral que involucre a varias áreas de acción, desde la salud, hasta la educación y el medio ambiente.

Para eliminar y controlar al mosquito se recomienda:

  • Evitar conservar el agua en los recipientes en el exterior (macetas, botellas, envases que puedan acumular agua) para evitar que se conviertan en criaderos de mosquitos.
  • Tapar los tanques o depósitos de agua de uso doméstico para que no entre el mosquito.
  • Evitar acumular basura, y tirarla en bolsas plásticas cerradas y mantener en recipientes cerrados.
  • Destapar los desagües que pueden dejar el agua estancada.
  • Utilizar mallas/mosquiteras en ventanas y puertas también contribuye a disminuir el contacto del mosquito con las personas.

Para evitar la picadura del mosquito se recomienda:

  • Cubrir la piel expuesta con camisas de manga larga, pantalones y sombreros.
  • Usar repelentes.
  • Dormir protegidos con mosquiteras.

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