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Los autores de las pinturas rupestres más antiguas del mundo eran neandertales y 'españoles'

  • En tres cuevas de la Península Ibérica hay pinturas de hace al menos 65.000 años
  • Se constata así que los neandertales también tenían pensamiento simbólico
  • Este hallazgo, con participación española, obliga a replantear la evolución humana

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El arte rupestre es anterior al Homo sapiens y la prueba está en España

Un nuevo análisis de tres cuevas en España revela que la expresión artística no es un atributo exclusivo del ser humano moderno, el Homo sapiens. De hecho, el origen del arte rupestre es miles de años anterior, según un descubrimiento que obliga a replantearse los conocimientos sobre la evolución humana, ya que significaría que los neandertales tenían pensamiento simbólico y un sentido artístico similar al del Sapiens.

Las pinturas más antiguas del mundo tendrían así más de 65.000 años, cerca de 20.000 años antes respecto a las dataciones actuales de pinturas rupestres en todo el mundo, y serían obra de los neandertales que vivían en la Península Ibérica, capaces ya de expresarse a través de trazos pictóricos antes de que los humanos modernos llegaran a Europa.

El descubrimiento parte del análisis de motivos rupestres en las cuevas de La Pasiega, en Puente Viesgo (Cantabria); Ardales, en Málaga, y Maltravieso, en Cáceres. 

Este hallazgo, que se publica en la revista Science, es obra de un equipo internacional compuesto por 14 investigadores españoles, británicos, alemanes y franceses, dirigido por la Universidad de Southampton, en Reino Unido, y el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, en Alemania.

De forma simultánea, dos de estos mismos investigadores publican, junto a otros autores, un segundo artículo en Science Advances, que ofrece una antigüedad de entre 115.000 y 120.000 años para el yacimiento de la cueva de los Aviones (Murcia), donde se encontraron conchas pintadas y perforadas que, en opinión de los especialistas, estarían vinculadas con decoraciones corporales empleadas por los neandertales (Homo neanderthalensis).

Un descubrimiento que, según mantiene en declaraciones a Efe el investigador de la Universidad de Barcelona y del ICREA, Joao Zilhão, confirma que "los neandertales utilizaban mezclas de pigmentos sofisticadas y practicaban la ornamentación del cuerpo, incluso mucho antes de que tales conductas se hayan podido documentar entre los primeros hombres modernos de África".

Interior del yacimiento paleolítico de la Cueva de Ardales en Málaga Interior del yacimiento paleolítico de la Cueva de Ardales en Málaga.

Interior del yacimiento paleolítico de la Cueva de Ardales en Málaga/EFE

Las tres cuevas españolas estudiadas contienen pinturas rojas (ocre) o negras de grupos de animales, puntos y signos geométricos, así como estarcidos, huellas de manos y grabados. Según los científicos, la creación del arte debe haber involucrado un comportamiento tan sofisticado como la elección de un lugar, la planificación de la fuente de luz y la mezcla de pigmentos.

Esto significa que el arte rupestre del Paleolítico (Edad de Hielo) -incluyendo imágenes de animales, puntos y signos geométricos- debe haber sido hecho por los neandertales, una especie 'hermana' del Homo sapiens, y los únicos habitantes humanos de Europa en ese momento. También indica que pensaron simbólicamente como los humanos modernos.

Un nuevo método de datación reconoce la autoría neandertal

Hasta ahora, el arte rupestre se ha atribuido por completo a los humanos modernos, ya que los planteamientos de un posible origen neandertal se han visto obstaculizados por técnicas de datación imprecisas basadas en el radiocarbono.

La datación de estas muestras artísticas, realizada con un método mucho más preciso, el del uranio-torio, han permitido constatar que el origen del arte humano es muy anterior a lo que se pensaba.

El método del uranio-torio implica fechar pequeños depósitos de carbonato que se han acumulado en la parte superior de las pinturas rupestres, los cuales contienen rastros de los elementos radiactivos uranio y torio, que indican cuándo se formaron los depósitos y, por lo tanto, dan una edad mínima para lo que se encuentra debajo.

En concreto, las conclusiones de la investigación determinan que una mano pintada en negativo en Maltravieso fue realizada al menos hace 66.700 años, y que una formación de calcita fue cubierta de pintura hace al menos 65.500 años en la gruta de Ardales. Además, revelan que un signo lineal con forma de escalera de la caverna de La Pasiega cuenta con cerca de 64.800 años.

Unos neandertales más sofisticados de lo que se pensaba

El autor principal del trabajo, el doctor Chris Standish, arqueólogo de la Universidad de Southampton, explica que este descubrimiento es "increíblemente emocionante" y sugiere que los neandertales eran mucho más sofisticados de lo que se cree popularmente.

"Nuestros resultados muestran que las pinturas que datamos son, con mucho, las más antiguas conocidas en el mundo, y fueron creadas al menos 20.000 años antes de que los humanos modernos llegaran a Europa desde África. Por lo tanto, deben haber sido pintadas por neandertales".

"Poco después del descubrimiento del primero de sus fósiles en el siglo XIX, los neandertales fueron retratados como brutales e incultos, incapaces de hacer arte y tener comportamiento simbólico, y algunos de estos puntos de vista persisten hoy", explica el codirector del estudio, Alistair Pike, profesor de Ciencias Arqueológicas en la Universidad de Southampton, que se congratula de que estos hallazgos enriquecerán el debate sobre el comportamiento de los neandertales humanos.

La cultura material simbólica, un salto diferencial en la evolución

El autor principal, Dirk Hoffmann, del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, añade que la cultura material simbólica, una colección de logros culturales e intelectuales transmitidos de generación en generación, hasta ahora, solo se ha atribuido a la especie Homo sapiens.

"El surgimiento de la cultura material simbólica representa un umbral fundamental en la evolución de la humanidad. Es uno de los principales pilares de lo que nos hace humanos. Los artefactos cuyo valor funcional radica no tanto en su uso práctico sino más bien en su uso simbólico son representantes de los aspectos fundamentales de la cognición humana tal como la conocemos".

Los primeros artefactos simbólicos, que datan de hace 70.000 años, se han encontrado en Africa, pero están asociados con los humanos modernos. También se han hallado otros artefactos, como arte rupestre, figuras esculpidas, herramientas de hueso decoradas y joyas en Europa, que datan de hace 40.000 años. Pero los investigadores han concluido que estos artefactos deben haber sido creados por humanos modernos que se estaban extendiendo por toda Europa después de su llegada de África.

Existe evidencia de que los neandertales en Europa usaron ornamentación corporal hace unos 40.000 a 45.000 años, pero muchos investigadores han sugerido que esto fue inspirado por los humanos modernos que en ese momento acababan de llegar a Europa.

"Los neandertales crearon símbolos significativos en lugares significativos. El arte no es un accidente aislado. Tenemos ejemplos en tres cuevas separadas por 700 kilómetros y evidencia de que fue una tradición longeva. Es muy posible que el arte rupestre similar en otras cuevas en Europa occidental también sea de origen neandertal", concluye el coautor del estudio Paul Pettitt, de la Universidad de Durham, Reino Unido.

El investigador Joao Zilhão va aún más allá al mantener que "los neandertales en nada se diferenciaban, desde el punto de vista cognitivo y del pensamiento simbólico, de las primeras poblaciones africanas de hombres anatómicamente modernos" y que "estas características definidoras de nuestra especie aparecieron en las etapas iniciales de la evolución humana, hace más de medio millón de años".

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