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La diversidad genética de los neandertales era menor que la de los humanos actuales

  • Las poblaciones neandertales presentaban ligeras diferencias genéticas
  • Han analizado a neandertales de Asturias, Croacia y un individuo de Siberia
  • Se podría identificar la base genética de los cambios fenotípicos en la evolución

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 Dos científicos trabajan en en el yacimiento de El Sidrón.
Dos científicos trabajan en en el yacimiento de El Sidrón. Uniovi

Los neandertales tenían menor diversidad genética que los humanos actuales. Es una de las principales conclusiones de un estudio del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) que desvela que los neandertales estaban distribuidos en pequeños grupos alejados unos de otros y que esas pequeñas poblaciones locales presentaban ligeras diferencias entre ellas.

El trabajo, publicado en el último número de la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), analiza el exoma de individuos neandertales de tres regiones diferentes y de un denisovano de: la cueva de El Sidrón, en Asturias; la cueva de Vindija, en Croacia, y la cueva de Denísova, en Siberia.

“El exoma de los tres neandertales junto con el del individuo de Denísova ha permitido por vez primera identificar los cambios de aminoácidos derivados compartidos por estos homínidos arcaicos y que no ocurren, o lo hacen en muy baja frecuencia, en los humanos actuales", ha explicado el investigador del CSIC, Antonio Rosas, del Museo Nacional de Ciencias Naturales.

"Estos resultados son de gran interés, ya que abren la puerta a la identificación de la base genética de los cambios fenotípicos producidos en los procesos evolutivos”, ha precisado Rosas, quien ha apuntado que las ligeras diferencias genéticas entre las poblaciones neandertales podrían deberse a relaciones endogámicas que pudieron ser más comunes de lo que son en los humanos actuales, según recoge el CSIC en una nota.

Cambios físicos

El estudio aborda por vez primera la identificación de los genes potencialmente responsables de los cambios físicos de los homínidos arcaicos y de los humanos recientes.

La comparación de los exomas fósiles con los de varios humanos modernos de África, Europa y Asia muestra que el linaje común de denisovanos y neandertales acumuló un buen número de mutaciones en los genes que controlan la forma del esqueleto (cara, paladar, occipital, tórax, extremidades, etc.), distribución del pelo, metabolismo y sistema cardiovascular.

“Curiosamente, los cambios que afectan específicamente al linaje de los neandertales, después de su separación con los denisovanos, está en relación con genes incluidos en la categoría de hiperlordosis. Se sabe por estudios de anatomía comparada que los neandertales tenían una curvatura lumbar reducida", ha señalado el investigador.

"Por el contrario, en el linaje de Homo sapiens, el cambio genético se concentra fundamentalmente en ciertos genes implicados en el comportamiento y en la pigmentación de la piel. En este último caso, las mutaciones detectadas pueden estar relacionadas con las diferencias en la pigmentación de la piel en poblaciones actuales”, ha añadido Rosas.

Por último, esta investigación revela que a lo largo del proceso evolutivo, en el linaje sapiens se han producido mutaciones en genes que afectan en el ámbito de la agresividad y de la hiperactividad, aunque aún se desconoce si estos cambios genéticos han incrementado o reducido los niveles de cada una de estas pautas de comportamiento.

“Este estudio supone un importante nexo de unión entre los estudios paleontológicos y los genéticos. Los modelos sobre evolución de la variabilidad morfológica y pautas de cambio fenotípico en el linaje de los neandertales obtienen un importante apoyo directamente de los datos genéticos”, concluye Rosas.

En el estudio también ha participado el investigador del CSIC Carles Lalueza‐Fox, del Instituto de Biología Evolutiva (centro mixto del CSIC y la Universidad Pompeu Fabra), así como la Universidad de Oviedo y el Instituto de Antropología Evolutiva del Max Planck, entre otras instituciones.

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