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Un agujero negro y una estrella que orbitan entre sí vertiginosamente

Una estrella y un agujero negro orbitan entre sí a un ritmo vertiginoso

  • El 'tíovivo' galáctico ha sido descubierto por un telescopio de la ESA

  • La estrella, un objeto enano, orbita a 2 millones de km/h y es más liviana

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El telescopio XMM-Newton de la Agencia Espacial Europea (ESA, en sus siglas en inglés), ha ayudado a identificar una estrella y un agujero negro que orbitan entre sí una vez cada 2,4 horas, es decir, a una velocidad vertiginosa, por lo que recortan el anterior récord en casi una hora, informa la ESA.

El agujero negro, conocido como MAXI J1659-152, es al menos tres veces más grande que el Sol, mientras que la estrella enana que le acompaña tiene una masa un 20% inferior a la de la estrella del sistema solar. El dúo está separado por aproximadamente un millón de kilómetros.

El telescopio espacial de la NASA Swift descubrió ambos objetos se descubrieron el 25 de septiembre de 2010, aunque en un principio se pensó que era una explosión de rayos gamma. Ese mismo día, el telescopio japonés MAXI, de la Estación Espacial Internacional, encontró una fuente luminosa de rayos-X en el mismo lugar.

Más observaciones con telescopios desde la Tierra y el espacio, incluyendo el XMM-Newton, revelaron que los rayos-X procedían de un agujero negro que se alimentaba de material expulsado de la estrella que lo acompañaba.

En una observación ininterrumpida de 14,5 horas con el telescopio de la ESA se detectaron varias caídas espaciadas de forma regular en la emisión. Estaban causadas por el borde irregular del disco creciente del agujero negro, que oculta los rayos-X a medida que el sistema giraba.

A partir de estos datos, los científicos establecieron un período orbital de tan solo 2,4 horas, estableciendo un nuevo récord para los sistemas de agujeros negros binarios. El anterior poseedor del récord, Swift J1753.5-0127, tiene un período de órbita de 3,2 horas.

El porqué de la velocidad de órbita

El agujero negro y la estrella orbitan su centro común de masas debido a que la estrella es un objeto más liviano y se encuentra más lejos de ese punto y tiene que viajar alrededor de una órbita más grande a una velocidad vertiginosa de dos millones de kilómetros por hora -es la estrella más rápida jamás vista en un sistema binario de rayos-X-. Por otro lado, el agujero negro orbita a solo 150.000 kilómetros por hora.

"La estrella compañera gira alrededor del centro común de masas a un ritmo vertiginoso, casi 20 veces más rápido que la Tierra cuando gira alrededor del Sol", ha apuntado el investigador de la ESA, Erik Kuulkers, quien ha bromeado que no le gustaría "estar en el tíovivo de esa feria galáctica".

Su equipo también observó que ambos objetos se encuentran muy por encima del plano galáctico, fuera del disco principal de nuestra galaxia espiral, una característica poco común compartida solo por otros dos sistemas binarios, incluyendo el Swift J1753.5–0127.

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