El rey de los conejos gigantes vivía en Menorca

  • Poblaron Menorca hace entre tres y cinco millones de años
  • Pesaban unos 12 kilogramos, seis veces más que los conejos actuales
  • En su época convivieron tranquilamente con otros animales gigantes
Ampliar fotoRecreación de un conejo gigante y uno actual en la isla de Menorca

Recreación de un conejo gigante y uno actual en la isla de MenorcaIPC

Ampliar foto Algunos de los huesos gigantes hallados en Menorca del rey de los conejos

Algunos de los huesos gigantes hallados en Menorca del rey de los conejosIPC

Ampliar foto El rey de los conejos pesaba doce veces más, era torpe y no podía saltar

El rey de los conejos pesaba doce veces más, era torpe y no podía saltarMeike Köhler / ICP

Audios relacionados

Ciencia al cubo - Cabra-rata balear - 30/11/09

AMÉRICA VALENZUELAAMÉRICA VALENZUELA 

Era un conejo enorme e incapaz de saltar. Tenía las orejas cortas y los ojos pequeños. Vivía en Menorca hace 3-5 millones de años y se pasaba los días remoloneando y comiendo con toda la tranquilidad del mundo. Los científicos los han apodado como el Rey de los Conejos.

Los fósiles de este conejo tan particular se hallaron en 1989 en Punta Nati en una pared rocosa situada al lado de un pozo vertical comunicado con el mar.

Los encontró un jovencísmo Josep Quintana, que acababa de comenzar sus estudios de Geología. Cuando encontró el primer hueso tenía 19 años.

"Siempre recordaré ese momento: al intentar extraer el hueso, este se rompió en varios fragmentos. Dudé unos momentos en tirar los trozos al interior del pozo. En lugar de ello, lo reconstruí", rememora para RTVE.es.

Unos meses más tarde Quintana enseñó los huesos de cráneo a la paleontóloga alemana Meike Köhle, del Institut Català de Paleontologia, y al antropólogo  Salvador Moyá Solá.

Al principio no sabíamos qué era. "Ella sugirió que se trataba de un conejo. Entonces nos dimos cuenta de que era un animal completamente nuevo para la ciencia", relata con emoción. "Ese día salí del Institut con la sensación de flotar".

En 1994 encontraron un nuevo yacimiento. Los huesos estaban muy fragmentados y se encontraban en el interior de una roca muy dura. Fueron necesarios cuatro años para recuperar suficientes huesos para iniciar el estudio científico del conejo.

Köhle explica con humor a que "ha sido un trabajo de chinos". Los fósiles estaban situados en un terreno calcáreo de difícil acceso. "Cortábamos los trozos de terreno y nos los llevábamos en carretillas", comenta por teléfono. Luego, en el laboratorio el trabajo continuaba.

Ahora, el paleontólogo con sus estudios terminados en la Universitat Autònoma de Barcelona ha centrado su tesis en el superconejo. La revista Journal of Vertebrate Paleontology ha publicado el estudio de los fósiles y le dedica su portada.

Nada que ver con los conejos actuales

El Rey de los Conejos, cuyo nombre científico es Nuralagus rex, es muy diferente a los conejos que conocemos hoy en día.

Estos sienten las amenazas de los depredadores por aire y por tierra. Por eso tienen los sentidos agudizados y son rápidos. Sin embargo, el conejo prehistórico de Menorca vivía en un ambiente libre de depredadores, así que su físico era muy distinto.

Pesaba unos 12 kilogramos, era seis veces más grande que los actuales conejos silvestres europeos. El esqueleto era robusto y su columna tenía poca capacidad de flexión y extensión. Por eso los científicos creen que el superconejo no podía saltar.

Era un conejo torpe algo así como un castor fuera del agua

"Creo que era un conejo torpe… algo así como un castor fuera del agua", comenta Quintana. Así que el Rey de los Conejos pasaba el tiempo, caminando y cavando en busca de raíces y tubérculos para comer.

Las partes del cráneo relacionadas con los sentidos ocupaban un área bastante pequeña. Los investigadores sugieren que el superconejo perdió su agudeza visual y parte de la capacidad

Así que sus orejas no debieron ser eran altas con pabellones auditivos enormes como los conejos silvestres que viven hoy en día sino bajitas y pequeñas.

Las cuencas de sus ojos también eran también más pequeñas en comparación con los conejos actuales así que sus ojos eran pequeños. No necesitaba ver demasiado.

El Rey Conejo no era el único ser enorme en la Menorca prehistórica. Convivía tranquilamente con otros animales gigantes como el lirón Muscardinus cyclopeus, el murciélago Rhinolophus cf. Grivensis y la tortuga Cherirogaster gymnesica.

Gigantismo insular

Los científicos creen que el superconejo sufrió un fenómeno llamado gigantismo insular. En las islas los recursos y el espacio están limitados y muchos herbívoros se extinguen porque no hay vegetales para todos.

Los que quedan no son suficientes para alimentar a los depredadores, que se extinguen. Entre los herbívoros que quedan comienza una competencia feroz, incluso entre los de la misma especie.

En estas condiciones, las especies tienden a usar la energía que obtienen en aumentar su tamaño en vez de en reproducirse, para evitar más bocas que alimentar.

El tamaño grande las permite acumular más grasa para afrontar los tiempos de escasez y un intestino más largo para extraer más nutrientes de los alimentos.

Hay más casos conocidos además del conejo de Menorca. En la Isla indonesia de Flores había ratas gigantes, en las islas Baleares había musarañas enormes o las actuales tortugas gigantes de las Galápagos.

­­­­

TVE

Logotipo de La 1

CUÉMTAME CÓMO PASÓ

Programas para todos los públicos

Antonio y Merche temen por su vida

La tensión de un atraco hará que la pareja se replanteará su situación.

  • Hoy a las 22.30 en La 1 y RTVE.es
­­­­

RNE

Logotipo de Radio NacionalRNE, en directo desde Fitur 2015

Radio Nacional, en directo desde Fitur 2015

Emitirá desde allí España vuelta y vuelta y el informativo territorial madrileño.

­ ­ ­ ­
Programas para todos los públicos

La ONU condena la muerte del casco azul español y dice que ocurrió en "intercambio de fuego"

El órgano ha analizado los últimos enfrentamientos entre Israel y Hizbulá. No hay resolución pero si una investigación abierta.

­ ­ ­ ­
Programas para todos los públicos

Muere un casco azul español en un ataque de Israel al sur del Líbano

Israel ha respondido con cohetes a un ataque de la milicia chií de Hizbulá. El soldado formaba parte de las Fuerzas de la ONU.

­ ­ ­ ­
El delantero brasileño del F.C. Barcelona Neymar jr. (c) celebra con sus compañeros, el argentino Lionel Messi (i), y el uruguayo Luis Suárez

El Barça despierta al Atlético de su sueño copero

ÓSCAR LÓPEZ

Los culés, en semifinales tras ganar 2-3. Torres y Raúl García (p) adelantaron por dos ocasiones a los locales. Un doblete de Neymar y Miranda (p.p.) frustran la remontada.

­ ­ ­ ­
Programas para todos los públicos

El juez Andreu imputa a todos los usuarios de las tarjetas opacas al fisco de Caja Madrid

El magistrado imputa a otros 78 ex altos cargos de la caja, que se unen a Rodrigo Rato, Miguel Blesa e Ildefonso Sánchez Barcoj.

­ ­ ­ ­

El mítico manga 'Capitán Harlock' se convierte en una hiperrealista película de animación

JESÚS JIMÉNEZ.- Narra las aventuras de un pirata espacial que quiere salvar la Tierra. Os ofrecemos declaraciones de sus responsables, en exclusiva. Se estrena este viernes.

­ ­ ­ ­
Las primeros ensayos de la vacuna contra el ébola probada en Oxford muestran que es segura

Los primeros ensayos de la vacuna contra el ébola probada en Oxford muestran que es segura

La han recibido 60 voluntarios que no han tenido efectos adversos según la Universidad de Oxford. La vacuna se podrá empezar a probar en África.

Espacio reservado para promoción
cid:1012