Descubren los fósiles más antiguos que se conocen, de hace 3.400 millones de años

  • Se trata de bacterias que usaban el sulfuro para vivir, en lugar de oxígeno
  • Confirman que los primeros organismos de la Tierra 'respiraban' sulfuro
  • El descubrimiento replantea la existencia de vida en otros planetas
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Restos de los fósiles encontrados en Australia, datados de hace 3.400 millones de años que confirman que los primeros organismos de la Tierra necesitaban sulfuro para subsistirAFP / NATURE / David Wacey

HÉCTOR COBO 

Un equipo de paleontólogos ha descubierto en Australia los fósiles más antiguos que se conocen, con una edad aproximada de 3.400 millones de años.

Los fósiles hallados son restos de bacterias, de apenas 0,01 milímetros de tamaño, que se cree usaban el sulfuro en lugar de oxígeno para subsistir según su artículo publicado en la revista Nature Geoscience.

Las marcas de los microfósiles fueron descubiertas en sedimentos de cuarzo y arena de la región de Pilbara, en el noroeste de Australia.

Se trata de una zona que presenta formaciones rocosas del Eón Arcaico, una época geológica de nuestro planeta que tuvo lugar hace 3.800 millones de años.

Para confirmar la edad de los restos encontrados, los investigadores, de la Universidad de Oxford, de Inglaterra y de la Universidad de Australia Occidental, emplearon los microscopios electrónicos más modernos y avanzadas técnicas espectroscópicas.

Sulfuro para vivir

"Al fin tenemos una sólida evidencia de la vida hace 3.400 millones de años. Confirma que en ese periodo había bacterias viviendo sin oxígeno", ha afirmado Martin Brasier, profesor de la Universidad de Oxford y descubridor de los fósiles, en declaraciones recogidas por Discovery News.

En la época en la que existieron esas bacterias la Tierra aún no tenía tanto oxígeno como tiene hoy en día. En lugar de este elemento, vital para nuestra existencia, la atmósfera presentaba altas concentraciones de sulfuro.

Las bacterias encontradas siguen viviendo hoy en día

Hasta ahora los científicos manejaban la teoría de que los organismos más antiguos de la Tierra usaban el sulfuro para sobrevivir. Ahora con el descubrimiento de estos fósiles, parece confirmarse esta hipótesis.

Estas bacterias, según Brasier, siguen existiendo hoy en día en acequias, fuentes de agua termales u otros lugares con poco oxígeno.

En 2002, otro equipo de científicos encontró en la misma región, a solo 35 kilómetros del lugar donde fueron hallados estos fósiles, otros restos de bacterias de la misma edad.

En ese momento algunos científicos pensaron que esos fósiles eran en realidad marcas producidas por la mineralización en las rocas. Ahora, gracias a este descubrimiento, el anterior hallazgo puede ser reconocido por la comunidad científica.

¿Vida en otros planetas?

El hallazgo abre la posibilidad de encontrar vida en otros planetas con bajas concentraciones de oxígeno, o donde no existe este gas.

"¿Podrían existir este tipo de cosas en Marte? Es una cuestión concebible. Esta evidencia es ciertamente alentadora y la falta de oxígeno en Marte no es un problema", asegura Brasier.

De esta manera, el concepto de vida tal y como la conocemos, basada en el oxígeno, se encuentra en plena revisión.

En diciembre de 2010 la NASA anunció el descubrimiento de la vida basada en arsénico, que unido a este descubrimiento, replantea la busqueda de vida extraterrestre.

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