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Un equipo internacional de astrónomos logra la mejor imagen de la superficie de una estrella y su atmósfera

  • Es la supergigante roja Antares, situada en la constelación de Escorpio
  • Se encuentra a unos 600 años luz de la Tierra
  • Ha sido captada gracias al telescopio VLT del desierto del Paranal (Chile)

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Antares está camino de convertirse en una supernova.
Antares está camino de convertirse en una supernova. ESO

Un grupo de científicos ha obtenido la imagen más detallada hasta la fecha de una estrella, aparte del Sol, y ha trazado el primer mapa de velocidades del material en su atmósfera, lo que ha revelado turbulencias inesperadas y no explicables.

La imagen, que publica la revista especializada Nature, es fruto del trabajo de un equipo del Observatorio Austral Europeo (ESO) sobre la estrella supergigante roja Antares, la más brillante de la constelación de Escorpio, que está camino de convertirse en una supernova y se encuentra a unos 600 años luz de la Tierra.

Este estudio trataba de aportar pistas sobre "cómo pierden su masa de una forma tan rápida las estrellas que, como Antares, están en la fase final de su evolución", explicó en un comunicado del ESO Keiichi Ohnaka, autor principal del artículo y profesor en la Universidad Católica del Norte (Chile).

 Gráfico que muestra la constelación de Escorpio. En el corazón de este grupo de estrellas se encuentra la supergigante roja Antares. ESO

Gráfico que muestra la constelación de Escorpio. En el corazón de este grupo de estrellas se encuentra la supergigante roja Antares. ESO ESO, IAU and Sky & Telescope ESO

La imagen de Antares ha sido posible gracias al interferómetro del telescopio VLT del observatorio en el desierto del Paranal (Chile), una instalación única que puede combinar la luz de hasta cuatro telescopios para crear uno virtual, equivalente a un espejo único de hasta 200 metros, con lo que logra una resolución inédita.

Con este equipamiento, el equipo ha podido medir directamente los movimientos del gas en la atmósfera de Antares y, a partir de ahí, crear el primer mapa de dos dimensiones de la velocidad de material atmosférico, algo que ha dejado alguna incógnita.

Gas turbulento de baja densidad

En contra de lo que esperaban los expertos, los astrónomos detectaron gas turbulento y de baja densidad mucho más alejado de la estrella de lo que esperaban encontrar según las teorías vigentes.

Según el ESO, para explicar estos movimientos en la atmósfera extendida de supergiantes rojas como Antares "sería necesario un proceso nuevo y actualmente desconocido".

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