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EL PORQUÉ DE LA CIENCIA

¿Cómo calienta un horno microondas?

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PREGUNTA: Hola. Quería saber cómo calientan los microondas. ASUN.

A mediados del siglo XX se produjo una revolución en las cocinas. Nacieron los hornos microondas, que disminuían el tiempo de cocción de los alimentos de forma espectacular. Hoy, este invento ocupa un lugar privilegiado en las cocinas de todo el mundo.

Estos hornos calientan los alimentos mediante microondas. Estas son ondas electromagnéticas. En la naturaleza hay muchos tipos (luz visible, rayos X, rayos infrarrojos, ultravioletas...), cada una con unas características determinadas.

Las microondas son capaces de actuar sobre las moléculas de agua sin afectar a las demás

Una de las propiedades que hacen especialmente útiles a las microondas en la cocina es que son capaces de actuar sobre las moléculas de agua sin afectar a las demás.

Es precisamente esta habilidad la que usan los hornos de microondas para calentar la comida. Las microondas hacen girar las moléculas de agua presentes en el alimento. Sólo a ellas. Y al girar, las moléculas de agua calientan a las moléculas que estén cerca por rozamiento.

Es importante que el plato gire para que las ondas alcancen a todas las moléculas de agua. De esta forma, el alimento se calentará completamente, de manera uniforme.

El horno existe gracias a la creación del magnetrón, un dispositivo capaz de producir microondas a partir de electricidad. Lo inventaron dos físicos británicos en 1940 con la intención de usarlo para aumentar el radio de acción de los radares.

En 1946 el estadounidense Percy L. Spencer estaba estudiando cómo mejorar los magnetrones y durante un experimento, una barrita de chocolate que llevaba en el bolsillo se derritió. Como buen inquieto científico, al día siguiente repitió el mismo experimento.

En esta ocasión colocó un huevo en las cercanías del magnetrón. Se calentó tanto en tan poco tiempo que explotó.

En 1950 nació el Radarange, el primer horno microondas

Spencer no dudó ni un instante en aprovechar esta capacidad de las microondas para calentar alimentos para fabricar un electrodoméstico. Compró la patente en 1950 y así nació el Radarange, el primer horno microondas.

Cuando comenzó a comercializarse en 1954 era muy grande. Tenía el tamaño de un frigorífico. Con el paso del tiempo, el diseño mejoró y se minimizaron las fugas. En 1975, por primera vez se vendieron en Estados Unidos más unidades de hornos microondas que de hornos de gas. Hoy es imprescindible en las cocinas.

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