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"No mandé a mis naves a luchar contra los elementos"

PALOMA G. QUIRÓS - Felipe II no estaba muy de acuerdo con que Isabel I ocupara el trono de Inglaterra. Así que preparó una campaña militar sin precedentes para conquistar Gran Bretaña y colocarle la corona de rey a un Estuardo.


El plan no podía ser más ambicioso. 130 barcos partirían de Portugal rumbo a Flandes. Allí recogerían a 27.000 soldados de los Tercios.

De la península ya habían partido 30.000 hombres: 10.000 marineros y 20.000 militares.


Nada más partir, La Armada Invencible se encuentra con dos problemas graves:

  1. El mal tiempo
  2. Los ataques de la flota inglesa en el Canal de la Mancha

Así que el objetivo de llegar a Flandes para recoger a Los Tercios, fracasa. No queda otro remedio, que volver a España. 


Siendo conscientes de que en el Canal de la Mancha les esperan los cañones ingleses, deciden hacer una maniobra arriesgada. Volverán a Lisboa rodeando las Islas Británicas.


La falta de conocimiento de la costa irlandesa y las fuertes tormentas consiguieron hundir 37 barcos. Murieron 10.000 hombres

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En el capítulo de El Ministerio del Tiempo, Lope de Vega ha estado a punto de subir al San Esteban... Sabemos que fue una de las naves que no regresó. Aún así queremos saber más. Por eso nos ponemos a bucear en la red y nos encontramos con un irlandés que lleva mucho tiempo intentando rescatar ese buque y otro, el San Marcos, del fondo del mar.

Se llama John Treacy y trabaja en el Proyecto San Marcos. Nadie como él sabe qué fue de aquellos hombres que murieron en una guerra contra la tormenta.

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¿Qué les pasó a los buques San Esteban y San Marcos?

El 20 de septiembre de 1588, dos barcos de La Armada se aproximaron al área conocida como Bad May en la costa oeste de Clare. Uno de los naufragios se produjo a primera hora de la tarde, cerca de la desembocadura del arroyo Doonberg.

Las noticias del desastre pronto llegaron a Nicholas Cahane, Coronel de Thomond, la localidad más cercana. 

Cuando éste llegó a la escena del suceso, observó como otro barco, mucho más grande, se hundía.

La nave más pequeña ha sido identificada como el San Esteban, un buque de 700 toneladas perteneciente a la escuadra guipuzcoana. El segundo en hundirse fue el San Marcos, de la flota portuguesa.

Numerosos estudios han intentado desvelar la historia de estos barcos. Sabemos que en San Marcos, el más grande, viajaban hombres importantes de La Armada: El Marqués de Peñafiel, el Marqués Juan Téllez-Girón y el Segundo Duque de Osuna.

Murieron casi 1000 hombres entre los dos naufragios, 400 del San Esteban y 500 del San Marcos.

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Los testigos que presenciaron el naufragio aseguran que los dos barcos habían echado el ancla, pero que la tempestad los arrojó contra el arrecife.

Treacy insiste en que lo más seguro es que los marineros intentaron acercarse a la costa para buscar el abrigo de la isla de Mutton y evitar así el sotavento. Probablemente, los amarres de las anclas se rompieron y las naves terminaron estallando en mil pedazos contra las rocas.

La tradición ha hecho que ese lugar sea llamado Thone a Vile Tonnafáil, que significa "el fondo del mar" y se usa para denominar a los lugares en los que se han producido algún naufragio.

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¿Qué pasó con los supervivientes?

Los supervivientes, 60 del San Esteban y solo 4 del San Marcos, fueron rápidamente apresados por los soldados ingleses que ocupaban esas tierras irlandesas.

Los centenares de cadáveres que iban llegando a la playa fueron saqueados. Los vecinos de las poblaciones cercanas los despojaron de todos sus objetos de valor y fueron enterrados muy cercan de donde aparecieron.

Los 64 que consiguieron salvar la vida fueron llevados al Castillo de McClancy, allí fueron ajusticiados todos.

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Un enterramiento digno

El Proyecto San Marcos no busca solo localizar estos pecios en el fondo marino. También quieren preservar la memoria de los hombres de La Armada Invencible. Por esa razón, intentan localizar la fosa común en la que fueron enterrados los 64 supervivientes. La tradición indica que se encuentra en una pequeña colina llamada Spanish Point (actualmente un campo de golf).

Treacy cree que es más que probable que la historia contada de generación en generación sea verdad. Ya que en esa elevación se han encontrado una serie de rocas que parecen marcar algo.

Si se confirma que allí fueron depositados sus cuerpos, los miembros del proyecto pretenden convertir la colina en un campo santo: "Después de todo, ellos murieron defendiendo la fe católica y fueron enterrados en un lugar no consagrado, un insulto para ellos en aquella época. Creo que sería una buena manera de que Irlanda, España y Portugal reconocieran la memoria de aquellos soldados y marineros."

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¿Por qué es tan importante recuperar el San Marcos o el San Esteban del mar?

Si nuestra teoría se confrima, - nos dice Treacy - probaremos que las tripulaciones estuvieron luchando contra la tempestad y los daños que habían sufrido los barcos hasta el final. Eso dice mucho del espíritu de fuerza y de fraternidad de aquellos hombres. No se rindieron hasta que el arrecife los rompió. 

Muchos murieron rápidamente y aquellos que sobrevivieron sufrieron muchísimo en sus últimas horas. Creo que es importante que la gente de Irlanda, España, Portugal y el mundo conecten con aquellos hombres importantes y con aquellos sucesos que ocurrieron hace 426 años.

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Las localidades cercanas a Spanish Point se han volcado en el Proyecto San Marcos. No cuentan con demasiados fondos, pero todos arriman el hombro. 

Con el dinero que han conseguido reunir han podido escanear 1.5 km2 de fondo marino y han localizado 30 puntos con anomalías...¿Serán el San Marcos y el San Esteban?

Además un grupo de submarinistas se ha unido a los trabajos y, cuando el buen tiempo lo permite, inspecciona las zonas que ha localizado el radar. Por ejemplo, creen haber encontrado una de las anclas.

"La reacción local ha sido increíble" nos dice Treacy. Participan los vecinos de Quilty, Miltown Malbay y Spanish Point: estudiantes, herreros, académicos, medios de comunicación, fotógrafos, cámaras, veterinarios, pescadores....etc. Hasta las escuelas participan con una competición de dibujos:

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"En 1986 el Rey Juan Carlos visitó el lugar gracias a la invitación de su amigo, el Presidente de Irlanda (natural de Spanish Point), Patrick J. Hillery. Esta visita produjo un nuevo interés por la Armada."

"Los naufragios y sus víctimas ocupan un lugar en el alma de este sitio. Esperamos potenciar la conexión de Irlanda con España y Portugal."

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