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Imagen de la Tierra desde la superficie de la Luna
Imagen de la Tierra desde la superficie de la Luna

La Luna nació del choque frontal de la Tierra y un mundo en formación

  • Una investigación obtiene nuevos datos de la formación del satélite de la Tierra

  • Se descubre que el choque entre ambas no fue lateral, sino mucho más directo

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La Luna se formó por una violenta colisión frontal entre la joven Tierra y un "embrión planetario" llamado Theia aproximadamente 100 millones de años después de que nuestro mundo se formase.

Los científicos ya sabían acerca de este choque a alta velocidad, que ocurrió hace casi 4.500 millones de años, pero muchos pensaban que la Tierra colisionó con Theia en un ángulo de 45 grados o más, un poderoso golpe lateral.

Geoquímicos de la Universidad de California en Los Angeles (UCLA) publican evidencias en la revista Science que refuerzan sustancialmente la hipótesis de un asalto de frente.

Los investigadores analizaron siete rocas traídas a la Tierra desde la Luna por las misiones Apolo 12, 15 y 17, así como seis rocas volcánicas del manto terrestre: cinco de Hawaii y otra de Arizona de la Tierra.

La clave, la "huella" del oxígeno en las rocas

La clave para la reconstrucción del impacto gigante era una firma química revelada en átomos de oxígeno de las rocas (el oxígeno constituye el 90% del volumen de las rocas y el 50% de su peso.) Más del 99,9% de oxígeno de la Tierra es O-16, llamado así porque cada átomo contiene ocho protones y ocho neutrones. Pero también hay pequeñas cantidades de isótopos de oxígeno más pesados, O-17, que tienen un neutrón extra, y O-18, que tienen dos neutrones extra.

La Tierra, Marte y otros cuerpos planetarios de nuestro sistema solar tienen una relación única de O-17 a O-16, cada uno con una distintiva "huella digital".

En 2014, un equipo de científicos alemanes publicó en Science que la Luna también tiene su propia relación única de isótopos de oxígeno, diferente a la de la Tierra. La nueva investigación ha encontrado, sin embargo, que no es el caso.

"No vemos ninguna diferencia entre los isótopos de oxígeno de la Tierra y los de la Luna, sino que son indistinguibles", dijo Edward Young, autor principal del nuevo estudio y profesor de geoquímica y cosmoquímica en el nuevo estudio.

El equipo de investigación de Young utilizó la tecnología de última generación para realizar mediciones extraordinariamente precisas y cuidadosas, y les verificó con el nuevo espectrómetro de masas de la UCLA.

Theia se repartió entre la Tierra y la Luna

El hecho de que el oxígeno en rocas de la Tierra y nuestras firmas químicas sean compartidas en la Luna fue muy revelador, ha dicho Young. Si la Tierra y Theia chocaron en un golpe lateral, la gran mayoría de la Luna se habría formado principalmente de Theia, y la Tierra y la Luna deberían tener diferentes isótopos de oxígeno. Una colisión de frente, sin embargo, probablemente habría dado lugar a la composición química similar de la Tierra y la Luna.

"Theia se mezcló a fondo tanto en la Tierra y la Luna, y uniformemente se dispersó entre ellas", dijo Young. "Esto explica por qué no vemos una firma diferente de Theia en la luna y en la Tierra." Theia, que no sobrevivió a la colisión fue creciendo y, probablemente, se habría convertido en un planeta de no haber ocurrido el accidente, dijo Young. En su opinión, el planeta era aproximadamente del mismo tamaño que la Tierra; otros creen que era más pequeño, tal vez más de tamaño similar a Marte.

Otra pregunta interesante es si la colisión con Theia eliminó el agua que la Tierra primitiva pudo haber contenido. Después de la colisión, tal vez decenas de millones de años más tarde, los pequeños asteroides probablemente golpearon la Tierra, incluidos los que pueden haber sido ricos en agua, dijo Young.

Las colisiones de cuerpos en crecimiento se produjeron con mucha frecuencia entonces, dijo, aunque Marte evitase grandes colisiones.

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