Legendre, el genio matemático

  • Fue uno de los matemáticos más reconocidos del siglo XVIII
  • Participó en la creación del Sistema Métrico Decimal y del metro
  • Escribió una obra revisando a Euclides, el padre de la ciencia
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Esta caricatura es el único retrato conocido de Adrien marie Legendre, el matemático francés del Siglo XVIIIWikimedia

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NURIA MARTÍNEZ MEDINA (Radio 5)NURIA MARTÍNEZ MEDINA (Radio 5) 

El matemático francés Adrien Marie Legendre nació en Paris el 18 de septiembre de 1752, en el seno de una familia acomodada, aunque algunos biógrafos afirman que nació en Toulouse y se trasladó a París en su juventud.

Estudió en el prestigioso colegio Mazarino con el padre Marie, titular de la cátedra de Matemáticas, quien reconoció muy pronto las dotes de su alumno y le animó a estudiar esta disciplina. Con tan sólo 18 años, el joven Adrien defendió su tesis doctoral. Fue el inicio de una gran carrera científica.

Con 23 años, y por recomendación de D’Alembert, entró como profesor en la Escuela Real Militar de París, donde coincidió con Laplace. El puesto le obligó a profundizar en sus conocimientos de balística.

Por eso, cuando en 1782 la Academia de Berlín propuso como “determinar la curva descrita por los proyectiles y las bombas, teniendo en cuenta la resistencia del aire", Legendre ganó el primer premio.

Tras este galardón, Legendre comenzó a hacerse un hueco como matemático. Presentó diversos estudios sobre la resolución de ecuaciones indeterminadas de segundo grado, las propiedades de las fracciones continuas, problemas de probabilidad, suma de fracciones continuas y rotación de los cuerpos no sometidos a ninguna fuerza aceleradora.

Todos estos trabajos fueron publicados en las Mémoires des savans étrangers de la Real Academia, el lugar reservado a los trabajos destacados de científicos no pertenecientes a la Academia de Ciencias de París.

El 2 de abril de 1783 fue elegido miembro de esta institución, con un trabajo sobre la atracción de elipsoides, donde estableció lo que hoy llamamos polinomios de Legendre. En los años siguientes, publicó trabajos sobre mecánica celeste, teoría de números y funciones elíptica.

Participó en la creación del Sistema Métrico Decimal

También participó en el desarrollo del Sistema Métrico Decimal, y formó parte de la comisión mixta de sabios franceses y extranjeros que trabajó en el Observatorio de Greenwich en la nueva medición del meridiano terrestre para obtener la unidad de longitud.

Legrende se basó en sus teoremas de trigonometría esférica para proclamar la definición del metro. Este trabajo le abrió las puertas de la Royal Society de Londres.

En 1793, el gobierno revolucionario decidió suprimir la Real Academia de Ciencias, dejándole sin el único salario que tenía. Además, perdió su pequeña fortuna y atravesó una situación económica bastante precaria.

Escribió un libro revisando la obra de Euclides

Fue en esta época cuando se casó y cuando publicó “Elementos de Geometría”, una versión reordenada y simplificada de la obra original de Euclides, que fue traducida a más de treinta idiomas.

En ella dio una prueba simple de que “Pi” es irracional, así como la primera prueba de que “Pi cuadrado” es irracional y conjeturó que “Pi” no es algebraico. Esta obra fue usada como libro de texto en Europa y EEUU durante más de cien años.

En 1795 la academia fue abierta de nuevo con el nombre de Instituto Nacional de las Ciencias y de las Artes y Legendre ocupó la sección correspondiente a Matemáticas. En 1803, Napoleón reorganizó el centro y agregó la sección de geometría, a la que Legendre fue trasladado.

También fue examinador de salida de la Escuela Politécnica y ocupó durante 15 años el puesto de profesor que Laplace había dejado vacante.

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